Письменность возникла как средство передачи информации, отображаемой человеческим языком, на различные носители (камень, глина, папирус, бумага и т. д.) для дальнейшего ее извлечения (прочтения и осмысления). Письменность — одна из форм существования человеческого языка и представления языка на какой-либо поверхности или предмете в визуальной или иной ощутимой форме.

Для представления звуков речи системы письма используют наборы символов и могут также содержать дополнительные символы для таких вспомогательных понятий как пунктуация и числительные.

Письменность отличается от других существующих или возможных систем символической коммуникации тем, что всегда ассоциируется с некоторым языком и устной речью на этом языке.

Язык свойственен каждому человеческому сообществу, и этот факт может рассматриваться как неотъемлемая и определяющая характеристика всего человечества в целом. Однако развитие письменности происходит неравномерно и медленно. Единожды установившись, письменность в общем случае претерпевает изменения менее охотно, нежели устная речь, сохраняя тем самым черты и конкретные выражения, не характерные более для актуального состояния живого языка. Одно из наиболее существенных преимуществ использования письменности состоит в возможности создания постоянных записей информации, выраженной средствами языка.

Для возникновения и существования письменности требуются:

– по крайней мере, один набор определенных базовых элементов или символов, которые по отдельности называются знаками, а в совокупности — системой письма;

– по крайней мере, один набор правил и условий (то есть орфография), понятный сообществу и используемый всеми или большинством его участников, который определяет значение базовых элементов (графем), порядок их следования и взаимоотношения друг с другом;

– по крайней мере, один язык, распространенный в сообществе, конструкции которого отражаются в этих элементах и правилах, а также могут быть из них восстановлены путём интерпретации написанного;

– какие-либо физические средства отчетливого представления символов на каком-либо постоянном или отчасти непостоянном носителе, так, чтобы их можно было считать оттуда тем или иным способом (визуально или на ощупь).

Азия и Северная Африка сыграли чрезвычайно важную роль в развитии письменности – все системы письма, используемые в настоящее время, имеют прямые или непрямые корни в этих регионах.

У ученых нет единого мнения на связь между использованием письма и развитием цивилизации. Одни ученые рассматривают такое развитие как следствие письменности, а другие считают появление письма – следствием (или неотъемлемой частью) такого развития. Подобно системам письма все цивилизации мира имеют прямые или непрямые корни в Азии или Северной Африке.

Азия и Африка предоставляют благоприятную почву для исследования контраста между устными и письменными культурами – в этих регионах встречается огромное количество языков, у которых нет системы письма, и культур, в основе которых устная традиция преобладает над письменной.

Письменность, кроме систем письма для людей с нарушением зрения, состоит из визуальных знаков на какой-либо поверхности. Однако визуальные знаки не всегда образовывают письмо. Визуальные знаки должны быть репрезентативными (предметно-изобразительными) и иметь общепринятую связь между визуальными знаками и тем, что они представляют (звук, слог, предмет, понятие).

Вместе с тем, всем нам известны визуальные знаки, которые являются репрезентативными по традиции, но всё равно не образуют письмо. Например, простые символы подобно дорожным знакам и т.д. Письменность должна представлять язык и она всегда имеет лингвистический характер. Несмотря на частичную автономность, письменность никогда полностью не отделяется от устной речи. Написанное всегда можно прочитать вслух, и даже читая про себя, мы пользуемся мысленной речью.

Таким образом, письменность – это общепринятая система представления языка посредством визуальных знаков.