Появление алфавитного письма значительно упростило процесс письма и сделало его более доступным для большей части населения. Это способствовало всем сферам общественной жизни: торговым отношениям, прогрессу, науке.

Алфавит (греч. ἀλφάβητος), или азбука, — форма письменности, основанная на стандартном наборе знаков, где отдельные знаки — буквы — обозначают фонемы языка. Алфавитное письмо представляет собой заключительную, наивысшую ступень развития письменности.

phoenician

Алфавит отличается от пиктографического (идеографического) письма, где знаки обозначают понятия (шумерская клинопись), и морфемного и логографического письма, где знаки обозначают отдельные морфемы (китайское письмо) или слова.

Выделяются следующие разновидности алфавитов:

консонантно-вокалические алфавиты — буквы обозначают как гласные, так и согласные;

консонантные алфавиты — буквы обозначают только согласные, гласные могут обозначаться с помощью специальной системы диакритических знаков (огласовки);

слоговые алфавиты — буквы обозначают целые слоги, причём слоги с одинаковой согласной, но разные гласные могут обозначаться близкими знаками (т. н. абугиды, типа индийского письма), а могут быть совершенно разными (напр., кана); в узком смысле может не считаться алфавитом.

Первой в истории алфавитной письменностью считают финикийское письмо. Предполагают, что дата его возникновения — XV век до н.э., однако датировка некоторых памятников этой письменности может говорить о более древнем возникновении алфавита — XVIII или XVII вв. до н.э.

Первые алфавиты были консонантными и в них  на письме обозначались только согласные звуки. К ним относятся все алфавиты для семитских языков: ныне не использующиеся финикийский, ранний древнееврейский, арамейский, южноарабские алфавиты и т.д., современные арабский алфавит, еврейский квадратный шрифт. Исключением является эфиопский алфавит, который использует слоговую систему.

Первым алфавитом, в котором появились знаки для гласных, был греческий, возникший в IX веке до н.э. на основе финикийского письма. Примечательно, что в древнейших своих формах греческая письменность имела направление письма справа налево, как и финикийская; к VI веку до н.э. греческое письмо стало записываться бустрофедоном, т.е. если одна строка записывалась справа налево, то другая — слева направо, тем же веком датируется первая надпись, целиком записанная слева направо.

К финикийскому письму восходят практически все существующие алфавитные письменности, исключением является только корейский алфавит, происхождение которого однозначно не определено. К финикийскому алфавиту восходит также ряд слоговых письменностей: это все письменности Индии, Тибета и Юго-Восточной Азии (происходящие от письменности брахми, возникшей в II веке до н.э. от арамейского письма), вышедшие из употребления письменности Монголии, а также эфиопское письмо.

При распространении алфавит всегда приспосабливался для местных языков. Как правило, добавлялись знаки для звуков, отсутствующих в языке, для которого алфавит был приспособлен ранее, исключались знаки для отсутствующих звуков. Сегодня разного рода лигатуры и диакритические знаки свойственны местным разновидностям многих письменностей, в особенности латинской, кириллической, арабской.

Во всех известных системах алфавита каждая буква имеет своё название. Названия букв в основном сохраняются в родственных системах и при заимствовании из одной системы в другую (из западносемитской в греческую). Названия букв во многих семитских традициях, кроме угаритской (очевидно, для удобства запоминания и обучения), были образованы от обозначающих предметы слов, которые начинаются с соответствующих фонем («алеф» ‘бык’, «бет» ‘дом’ и т. п.).