Свиток — древняя рукопись на длинном листе писчего материала (папируса, пергамента или бумаги), свертываемая для хранения в рулон. На таком листе писали поперек его длины.

Свиток обычно делился на страницы, которые иногда представляли собой отдельные листы папируса или пергамента, склеенные по краям, или могли быть отмечены подразделения непрерывного рулона материала для письма. Свиток обычно разворачивался так, чтобы одновременно просматривалась одна страница, для записи или чтения, при этом оставшиеся страницы свернуты влево и вправо от видимой страницы. Свиток разворачивается из стороны в сторону, а текст записывается в строках сверху вниз. В зависимости от языка буквы могут быть записаны слева направо, справа налево или чередуются в направлении (бустрофедон).

Некоторые свитки – просто свернутые страницы; у других могут быть деревянные ролики на каждом конце: свитки Торы имеют довольно сложные ролики, соответствующие их церемониальным функциям.

Документы в виде длинной ленты из подклеенных один к другому листов, свертываемых в свиток, на Руси называли столбцами.

Свитки были первой формой редактируемых записей, используемых в восточно-средиземноморских египетских цивилизациях. Пергаментные свитки использовались израильтянами, прежде чем латинянами в I веке н.э. были изобретены кодекс или связанная книга с пергаментными страницами. Свитки более высоко ценились, чем кодексы, вплоть до римских времен, где они обычно записывались одним столбцом.

Чернила, используемые при письме на свитках, должны были хорошо прилипать к поверхности, которая сверачивалась и разворачивалась, поэтому были разработаны специальные чернила.

В Древнем Египте свиток как форма книги известен с IV тысячелетия до н. э. Оттуда свиток, по свидетельству Геродота, был заимствован греками, которые со временем перешли с папируса на пергамент. В Древней Греции пергаментные свитки получили распространение с V – IV века до н. э., в Древнем Риме – с III – II века до н. э.

В античные и позднеантичные времена свиток был основной формой рукописной книги. Такая книга обычно состояла из многих склеенных между собой листов папируса. Пергаментные листы обычно сшивались в свиток. В IV – V веке свиток постепенно был вытеснен такой формой книги, как кодекс, то есть тетрадью с пергаментными или папирусными листами. Когда в VII веке Египет был завоеван арабами, папирус стал все более редким материалом для письма. Однако папирусные свитки встречаются вплоть до XI века.

Пергаментные или кожаные свитки были распространены среди египтян, ассирийцев, персов, евреев. Особенно ценной находкой считаются открытые в 1947 году Кумранские рукописи с религиозными древнееврейскими текстами, выполненные на кожаных свитках. Существует свидетельство о том, что в Библиотеке Атталидов в Пергаме во II веке до н. э. книги хранились в виде пергаментных свитков. Так же в свитках хранились книги знаменитой Александрийской библиотеки (от 50 тыс. до 700 тыс. свитков по разным данным).

В Средневековье свиток как форма рукописи использовался с литургической целью и для записи драматических текстов, а также для грамот и других документов. Даже в новое время свитки использовались для изготовления грамот. В некоторых архивах, например в Монте Кассино или Ла Кава ди Тиррено, многочисленные древние грамоты до сих пор хранятся свернутыми в трубку, однако они, как правило, не состоят из многих листов.

Свитки были написаны чернилами различной рецептуры. Описки можно было стереть губкой и переписать текст начисто. Среди пергаментных свитков иногда случались палимпсесты . Однако на папирусе очень редко стирали весь текст, чтобы написать поверх него новый. На свитках европейского или ближневосточного происхождения редко случаются иллюстрации, чаще всего здесь бывают контурированные рисунки, зато в Японии существовал отдельный вид иллюстрированной книги-свитка – Эмако.

В Юго-Восточной Азии (Китай, Корея, Япония) также использовали свиток как формат книги или живописи. Текст и рисунки наносили тушью, изобретение которой датируют 2697 годом до н. э. В Китае свитки были распространены вплоть до XI века, позже их заменили тетради с листами. Традиционная живопись и каллиграфия с древних времен и до сих пор выполняются на продольных относительно коротких листах, которые выставляют в подвешенном виде (висячие свитки), для рисования и каллиграфии использовали и горизонтальные свитки, аналогичные европейским или ближневосточным образцам.

Сегодня книги в виде свитков изготавливают редко, как правило, это делают с декоративной или вообще художественной целью (книга художника – произведение искусства, в котором автор прорабатывает не только содержание и иллюстрации, но и все остальные элементы книги) или по традиции, как в случае с иудейскими свитками Торы.

Один из немногих случаев использования свитка в современной литературе – оригинальное издание романа Джека Керуака «В дороге».

В компьютерных технологиях идею представления информации «в свитках» использовали для представления материалов (текстов, изображений), по размерам являются большими, чем экран монитора – так называемый скроллинг. Сам термин происходит от английского «scroll», то есть «свиток». «Принцип свитка» использовался также для таких носителей информации, как аудио- и видеокассеты или микрофильмы.

Для чтения свитка необходимо, чтобы обе руки были свободными. Правой рукой разматывался текст, который надо было прочитать, тогда как левой рукой сматывался уже прочитанный текст. После прочтения свиток следовало перемотать назад. Именно от этой техники чтения происходит латинское название свитка volumen (лат. Volvere = разматывать; volumen = свиток). Для облегчения разматывания использовались специальная палка (греч. Omphalos; лат. Umbilicus), которая вставлялась в свиток или приклеивалась к последнему листу.