В 1961 году в Румынии, примерно в 30 км от города Алба-Юлия, близ села Тэртерия (рум. Tǎrtǎria) в жудеце Алба были найдены три глиняные таблички с пиктографическими знаками, названные тэртерийскими табличками (рум. Tăbliţele de la Tărtăria).

Три глиняные таблички были обнаружены румынскими археологами среди прочих артефактов – 26 фигурками из глины и известняка, костями животных, а также обгоревшим скелетом женщины пожилого возраста. Две из них имеют прямоугольную форму, причём одна с отверстием. Третья табличка представляет собой диск диаметром порядка 6 см и, также содержит небольшое отверстие. Пиктограммы расположены лишь с одной стороны.

Первоначально, полагая, что обнаруженная пиктографическая письменность относится к шумерскому типу, таблички датировали концом IV тысячелетия до н. э. Однако позже время создания табличек установили косвенным методом, по радиоуглеродному анализу предметов, найденных с ними в одном слое. Оказалось, что все они возникли около 5500 года до н. э. Прямая датировка была невозможной из-за их проведённой консервации, ставшей необходимой потому, что при обнаружении таблички были пропитаны влагой и очень хрупки.

Монумент у места обнаружения тэртерийских табличек. 2011 г.

Датировка табличек стала археологической сенсацией, которую местная власть отметила установкой специального монумента в пункте их обнаружения для привлечения туристов. Известная учёная Мария Гимбутас, специализирующаяся на культуре и религии доиндоевропейской Европы, выразила мнение, что найденные пиктограммы являются древнейшей в мире формой письменности. Другими словами, так называемая «древнеевропейская письменность» существовала на континенте не только задолго до минойской, традиционно считающейся первой письменностью Европы, но и до протошумерской и протокитайской систем письма. По мнению М. Гимбутас, эта система возникла в первой половине VI тыс. до н. э., распространялась между 5300-4300 годами и исчезла к 4000 году до н. э.

Большинство исследователей не разделяет взгляды Марии Гимбутас. Наиболее общепринятым стало толкование тэртерийских пиктограмм как знаков ритуально-культового характера, своего рода осколка системы письменности местного происхождения и никак не старейшей в Европе. Их использовали лишь в религиозных обрядах. Сторонники этой теории указывают на отсутствие эволюции этих пиктограмм на протяжении всего времени их существования, что трудно было бы объяснить, имей они отношение к фиксации какой-то информации.

На то, что общество не предписывало пиктограммам большой экономической ценности, указывают и места их обнаружения – они были погребены под домами или выбрасывались вместе с отходами жизнедеятельности как мусор. Пиктограммы оставались в ходу до наступления бронзового века (нашествие индоевропейцев), после чего вышли из употребления, и на смену им не пришло никакого подобия письменности. Не исключено, что пиктограммы тэртерийского типа представляли собой такой же ранний этап в формировании письменности, как петроглифы Чатал-Гуюк и Каменной Могилы , интерпретация которых наталкивается на подобные сложности.